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Etats-Unis : l’ouragan Michael dévaste tout sur son passage

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Après avoir frappé la Floride et fait au moins un mort, l’ouragan Michael a été rétrogradé, jeudi 11 octobre, en tempête tropicale. Si l’ouragan a donc baissé en intensité, il charriait toujours des vents très forts, à 150 km/h, en passant sur le sud-ouest de la Géorgie, selon le dernier bulletin du Centre national des ouragans (NHC – National Hurricane Center, en anglais).

Les responsables du comté de Gadsden, en Floride, à plusieurs kilomètres des côtes, ont signalé « un mort lié à l’ouragan », la première victime de ce cyclone. A Panama City, sur le littoral de Floride, un mur d’eau et des vents puissants se sont déchaînés sur cette station balnéaire pendant presque trois heures, dispersant des débris partout. Quand l’ouragan est passé dans l’Etat avec des pointes à 250 km/h mercredi, Panama City, ville de 35 000 habitants, a été l’un des premiers endroits touchés par les vents les plus rapides à s’abattre sur les Etats-Unis continentaux depuis l’ouragan Andrew, en 1992.

Des pans de bâtiments en brique se sont effondrés et des arbres ont été arrachés. Normalement plantés le long des routes, ils jonchaient désormais le sol, bloquant les rues et arrachant les lignes électriques. « On a bien entendu le bruit effrayant des vents, comme un gros monstre à la télévision », a témoigné à l’Agence France-Presse Loren Beltran, depuis cette ville balnéaire où elle avait trouvé refuge dans la maison de son compagnon.

Bâtiments éventrés, planches entremêlées

Des images postées sur les réseaux sociaux montraient une partie de Mexico Beach, à une trentaine de kilomètres, sous plusieurs mètres d’eau avec des maisons immergées jusqu’au toit, parfois partiellement arraché. Des photos prises par des habitants de villes environnantes montraient des bâtiments éventrés ou réduits à des tas de planches entremêlées.

« La nation entière et le monde ont vu cet ouragan monstrueux dévaster notre côte du golfe et le Panhandle », a déclaré le gouverneur de la Floride, Rick Scott, au cours d’une conférence de presse en fin d’après-midi. « Je me rendrai très très rapidement en Floride », a annoncé Donald Trump lors d’un meeting en Pennsylvanie mercredi soir. « Je leur souhaite le meilleur », a fait savoir le président américain.

Le Centre national des ouragans (NHC) a précisé que des vents « dévastateurs » dans certaines parties de la Floride et de la Géorgie soufflaient toujours. Selon les services d’urgence de Floride, quelque 192 000 foyers ont été privés d’électricité.

Les météorologues avaient averti du caractère « potentiellement catastrophique » de Michael, avec de dangereuses inondations, notamment côtières (jusqu’à 4,30 mètres au-dessus du niveau de marée haute), et de fortes précipitations (jusqu’à 300 mm). Des dizaines de refuges ont été ouverts pour accueillir les milliers d’habitants ayant fui avant l’arrivée de l’ouragan, attendant parfois simplement allongés sur le sol.

Situation apocalyptique

Tallahassee, capitale de la Floride, dont l’aéroport a été fermé mercredi, s’est transformée en ville fantôme. La situation est « apocalyptique et étrange », avec la plupart des magasins fermés, témoignait Caitlin Staniec, 28 ans.

Le gouverneur, Rick Scott, se disait mercredi matin très « inquiet » pour les personnes ayant décidé de ne pas évacuer. Près de 375 000 personnes, dans plus de vingt comtés de Floride, avaient reçu l’ordre ou avaient été incitées à évacuer, selon les médias. Mais certains ont décidé de braver la tempête. Les autorités avaient rappelé toute la matinée qu’il était désormais trop tard pour s’éloigner des côtes ; le gouverneur conseillant aux récalcitrants de ne pas sortir : « Ne vous retrouvez pas au milieu de tout cela. Vous n’y survivrez pas. C’est meurtrier. »

Jamais dans l’histoire météorologique enregistrée un ouragan n’avait frappé les Etats-Unis continentaux au mois d’octobre à une telle vitesse, explique Philip Klotzbach, météorologue spécialiste des ouragans à la Colorado State University. Le mois d’octobre correspond à la fin de la saison des ouragans, qui dure de juin à novembre. Michael se déplaçait rapidement, à 28 km/h vers le nord-est. Les météorologues prévoient une arrivée dans le centre de la Géorgie jeudi matin, avant qu’il ne s’éloigne en direction de l’Atlantique vendredi matin.

Donald Trump avait approuvé mardi l’état d’urgence dans 35 comtés de Floride, permettant le déblocage de moyens matériels supplémentaires. Les responsables des Etats voisins d’Alabama et de Géorgie ont aussi déclaré l’état de catastrophe. La Caroline du Nord, touchée à la mi-septembre par l’ouragan Florence qui a tué une quarantaine de personnes et causé des milliards de dollars de dégâts, a également été placée en alerte. La Floride avait déjà été durement touchée par l’ouragan Irma en 2017.

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